Olifant rijden: de ultieme droom van zo ongeveer iedere reiziger die naar Thailand gaat. Door alle foto’s die je overal ziet met vrolijk ogende olifanten die een fontein van water om zich heen sproeien, lijkt dit een echte must-do wanneer je in Azië bent. En dat terwijl olifant rijden eigenlijk gewoon dierenmishandeling is: iets waar veel te weinig reizigers van op de hoogte zijn.

elephant ride thailand

WAAROM OLIFANT RIJDEN VERBODEN MOETEN WORDEN

Laatst sprak ik er nog met een collega over. Hij vertelde me dat hij binnenkort naar Thailand ging en dat het zijn droom was om met een olifant in het water te spelen en op z’n rug te rijden. Dat romantische beeld dat iedereen bij zo’n ervaring heeft. Ik zag hem opleven bij de gedachte aan zijn reis en hoewel ik er weinig voor voelde om zijn droom te verpesten, kon ik mijn pleidooi helaas niet voor me houden. Want ik ben echt niet de beste dierenactiviste, maar ik weet zeker dat ieder mens dat enigszins begaan is met het lot van de andere bewoners van deze wereld niet wil dat dieren zo mishandeld worden.

ALS KALFJES WEG BIJ HUN FAMILIE

Wat veel mensen niet weten is dat er een behoorlijk drama aan dit vrolijke schouwspel vooraf gaat. Deze olifanten worden als kalfjes al bij hun familie vandaan gestolen om vervolgens te worden afgericht zodat ze als attractie voor toeristen kunnen fungeren. Alsof dat niet erg genoeg is, sneuvelen in een poging het kalf te beschermen vaak ook nog eens de nodige familieleden.

Om de kalfjes te kunnen africhten wordt eerst hun ‘eigen wil’ kapot gemaakt: een week lang worden ze geïsoleerd in een kooitje gezet en gemarteld totdat ze doen wat de trainers zeggen. Uiteindelijk groeit zo’n olifant, een intelligent kuddedier, vaak alleen op, en slijt hij zijn dagen door met toeristen te ‘spelen’ en kunstjes doen.

BLIND, OUD EN VASTGEKETEND

Hoewel ik voor mijn reis naar Thailand al op de hoogte was van het misbruik van deze dieren in de toeristische sector, geldt dit dus helaas niet voor iedereen. Op een blog over Koh Lanta las ik over een achterlijke Amerikaanse die olifant rijden liep te promoten en zo naïef was dat ze dacht dat de dieren het leuk vonden. Ze geloofde zelfs dat het extra geld voor bananen dat ze de eigenaar toestopte daadwerkelijk naar het dier ging. Die olifanten eten gewoon bladeren, trut.

Tijdens een tour over het eiland kwamen we uiteindelijk de betreffende olifant tegen. Het was al tegen het eind van de middag, dus de laatste toeristen waren inmiddels weg. Vanaf een afstandje zag ik een eenzame olifant staan. Oud, moe en vastgeketend stond ze op een kaal veldje omringd door wat bomen. ‘Volgens mij is ze zelfs blind’, concludeerde mijn vriendje al snel en toen ik het dier wanhopig aan haar ketting zag trekken omdat ze niet bij de bladeren kon komen, was de maat voor mij helemaal vol. Als het er op een vrij relaxed eiland als Koh Lanta al zo aan toe gaat, wil ik niet eens weten hoe het in drukke badplaatsen op Phuket moet zijn.

olifant rijden in thailand

‘STAP VAN DE OLIFANT’

Gelukkig wordt er hard aan gewerkt om deze industrie tegen te gaan. Misschien heb je al eens van  Stap van de olifant gehoord, een succesvolle campagne van World Animal Protection. Niet alleen zorgde dit voor meer aandacht onder reizigers, ook heeft een groot aantal reisorganisaties hierdoor geen olifantenritjes meer in hun programma.

Om meer bekendheid te creëren hebben ze vorige zomer tevens de eerste 3D petitie ooit geprint – uiteraard in de vorm van een olifant. Want als de vraag naar olifant rijden minder wordt, worden er -hopelijk- ook minder dieren gemarteld. En het lijkt mij dat iedereen dat wel wil. Toch?

ALTERNATIEVEN VOOR OLIFANT RIJDEN:

Mocht je in Thailand toch olifanten willen bekijken: in parken als The Surin Project en Elephant Nature Park (Chang Mai) wordt wél goed met de dieren omgegaan en kun je ze helpen verzorgen. Let op: ondanks dat de indruk wordt gewekt dat ook bij the Thai Elephant Conservation Center (Chang Mai) olifanten worden opgevangen, geven ze hier nog wel shows! Gelukkig zijn er steeds meer natuurparken die geredde olifanten opvangen, maar het is niet altijd even duidelijk welke dat betreft. Het is dus verstandig om dit vooraf even te checken!

Was jij op de hoogte van deze praktijken?